El gas natural – ¿Una herramienta para ayudar a la transición a la energía alternativa?

Al mencionar el término gas natural, la mayoría de nosotros llegamos a pensar en él como un gas que, como su nombre indica, se produce de forma natural. Hasta cierto punto, pero bastante vago en el verdadero sentido de la palabra, en realidad el gas natural es una mezcla de unos ocho gases, principalmente metano, etano, butano, propano, dióxido de carbono, oxígeno, nitrógeno y sulfuro de hidrógeno, todos en el orden de proporción en el que forman el gas natural. El gas es normalmente incoloro e inodoro, pero por razones de seguridad se añaden pequeños e insignificantes productos químicos que tienen la propiedad de añadir olores, para darle un olor distinto. Para saber las ventajas y desventajas que tiene el gas natural podéis pinchar en el enlace y tendréis toda la información al respecto

El gas con el que estamos más familiarizados, que se entrega a nuestros hogares para fines domésticos, en su forma más pura y procesada es en su mayor parte metano. Muchos de nosotros no nos damos cuenta del enorme papel que el gas natural ya juega en nuestros hogares y en nuestra vida cotidiana. El gas licuado de petróleo (GLP), que es una mezcla de propano y butano, se utiliza ahora ampliamente en los EE.UU. como fuente de calefacción para hornos, secadoras de ropa, calderas y calefacción central para nuestros hogares en condiciones meteorológicas adversas. Un número cada vez mayor de centrales eléctricas que proporcionan la electricidad con la que alimentamos nuestros hogares e iluminamos nuestras ciudades en todo el mundo dependen del gas, el hidrógeno obtenido a partir del gas natural se está convirtiendo cada vez más en una fuente alternativa de combustible para nuestros vehículos, países como Argentina, Brasil, Pakistán, India y Suecia ya han dado pasos de gigante en la búsqueda de reducir considerablemente su dependencia del petróleo o de la gasolina.

El gas natural se forma naturalmente a través del mismo proceso que produce el petróleo crudo del que la tierra depende tanto como fuente de energía hoy en día. Ambos están formados por el proceso de descomposición química de la materia orgánica muerta en ausencia de oxígeno con el paso del tiempo. El gas natural se encuentra a menudo atrapado junto con el petróleo en pozos subterráneos. La forma de su formación los coloca en la clase de combustibles conocidos como combustibles fósiles. Sorprendentemente, aunque sus orígenes son muy parecidos, tienen propiedades muy diferentes y aplicaciones prácticas.

En épocas anteriores se creía que el petróleo era la única fuente de energía útil en los pozos, el gas se consideraba en su mayoría como un producto no deseado y se quemaba principalmente en la atmósfera en un proceso conocido como quema con antorcha. La quema de gas era una fuente importante de preocupación para los ecologistas porque se había demostrado que era una fuente importante de contaminación, causando enormes daños al medio ambiente e incluso mayores costos en los esfuerzos para tratar de rectificar el daño ya hecho en el proceso.

Todo esto hasta que alguien descubrió que el gas también podía ser utilizado como una fuente de energía con grandes ventajas económicas sobre el petróleo crudo en términos de costos de producción, respeto al medio ambiente y disponibilidad. Se ha demostrado que el gas natural se quema de forma muy eficiente, dejando poco que se desperdicie, quema un 43% más eficientemente que la gasolina y un 60% más que el carbón. Algunas moléculas en el carbón y el petróleo no se queman completamente y se liberan a la atmósfera, contribuyendo en gran medida a la contaminación, pero no es lo mismo para el gas. Emite subproductos de carbono relativamente menos nocivos en comparación con el carbón y el petróleo. Muchos expertos también creen que hay muchas más reservas de gas que la cantidad de petróleo crudo jamás descubierta. El Medio Oriente, específicamente Qatar e Irán, tienen la reputación de tener las reservas de gas natural más grandes del mundo estimadas en alrededor de 900 trillones y 500 trillones de pies cúbicos, respectivamente, en esos países.

Pero aún no ha escuchado las buenas noticias, ¡el gas natural puede ser producido artificialmente! No más preocupaciones y pánico por la disminución de las reservas mundiales, no hemos aprendido a producir petróleo todavía y hay pocas esperanzas de que alguna vez podamos hacerlo, pero ese no es el caso del gas natural. El metano es su principal componente y puede ser producido biológicamente a partir de desechos agrícolas y otros materiales de desecho orgánico como plantas muertas y desechos animales que de otra manera van a los vertederos y otros procesos de eliminación de desechos. Específicamente, estos productos de desecho se descomponen químicamente por pequeños microorganismos productores de metano conocidos como metanógenos, de manera relativamente similar a como se forma el gas de forma natural.

Sin embargo, hay algunas preocupaciones sobre la naturaleza del metano en sí mismo, es reconocido como uno de los gases de efecto invernadero más potentes, es decir, los gases que se producen naturalmente en la atmósfera para regular la temperatura del planeta constantemente a niveles habitables, sin embargo, las hazañas aventureras del hombre a lo largo de los años han incrementado los niveles de estos gases por encima de los niveles que se producen normalmente, lo que los hace atrapar y sellar niveles cada vez más altos de calor dentro de la superficie de la tierra. Hay temores en algunos sectores de que el aumento del uso del gas natural como fuente de combustible empeore inevitablemente este problema. Sin embargo, eso queda por demostrar. Muchos de los ambientalmente conscientes creen que hay una necesidad de buscar fuentes de energía mucho más amigables con el medio ambiente, pero hasta que esas fuentes estén completamente desarrolladas a un nivel comercialmente atractivo, el gas natural debería ser una buena alternativa.

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